Prédatrice habile, la chouette hulotte s'active quand la nuit tombe. / © Jean Chevallier

Cet article fait partie du dossier

La chouette hulotte, aventures d’une noctambule

La chouette hulotte, prédatrice virtuose

La plus commune des chouettes européennes possède une capacité d'adaptation spectaculaire. La hulotte sait vivre presque partout et mange de tout !

La plus commune des chouettes européennes possède une capacité d'adaptation spectaculaire. La hulotte sait vivre presque partout et mange de tout !

Le plus important ? Un terrain de chasse et une cavité où lover son nid. Une fois ces deux conditions réunies, la chouette s'accommode de milieux très divers. Bien sûr, sa préférence va aux forêts de feuillus où vivent le mulot sylvestre, le mulot à collier et le campagnol roussâtre.

Mais on peut aussi l'observer dans un bois de conifères, si tant est qu'un bosquet feuillu propice à ses proies favorites se trouve non loin de là. La hulotte a un faible pour les vieux chênes tordus et enlacés par le lierre. Elle vit également volontiers près des hommes. Investir parcs, jardins, granges et maisons à l'abandon ne lui fait pas peur.

Le mulot sylvestre se distingue des campagnols par sa longue queue, son museau plus pointu et ses larges oreilles. / © Jean Chevallier Reconnaissable à son pelage roux, le campagnol roussâtre est un rongeur typiquement forestier. / © Jean Chevallier La musaraigne carrelet vit surtout sous terre, mais quand elle sort, elle peut vite se retrouver entre les serres de la hulotte. / © Jean Chevallier

Ingénieuse

L'observation des scènes de chasse, mais surtout l'étude des pelotes de réjection – ces amas de plumes, de poils et d'os non digérés que les rapaces nocturnes régurgitent – ont permis de connaître avec précision le régime alimentaire de la hulotte. Grâce aux analyses patientes d'os minuscules, on a découvert que, au-delà des traditionnels rongeurs, la chouette sait profiter des délicatesses de saison.

Au printemps, elle déguste des grenouilles et des crapauds. En été, de gros coléoptères, hannetons ou carabes par exemple. Si les rongeurs viennent à manquer, elle met de petits passereaux à son menu en usant de multiples ruses pour les débusquer. La nuit, certaines mésanges se dissimulent dans des trous d'arbre. La hulotte est capable d'introduire une patte à l'intérieur d'une cavité pour capturer un oiseau endormi. Dans les villages, les moineaux se cachent derrière les volets. Certaines tapent les persiennes de leurs ailes et effraient les oiseaux qui se font capturer, encore engourdis de sommeil. Dans les marais, la chouette fait claquer ses ailes aux abords des dortoirs d'hirondelles ou frappe les roseaux pour provoquer leur envol.

Ses qualités de chasseresse ne s'arrêtent pas là : vers de terre, limaces, belettes, écrevisses, taupes et chauves-souris font aussi les frais de son appétit éclectique. Véritable touche-à-tout, il lui arrive même de pêcher des poissons en eau peu profonde.

Miam, une Tengmalm !

Quand son domaine chevauche celui de la chouette chevêche ou, dans les forêts de montagne, celui de la chouette de Tengmalm, il lui arrive de s'en prendre à ses cousines. Mais alors, que craint l'intrépide hulotte ? Plus fort qu'elle bien sûr ! Elle peut à son tour devenir la proie du grand-duc. Doté des mêmes armes, aussi silencieux mais bien plus imposant, le plus grand rapace nocturne européen goûte volontiers aux chouettes. Même une vaillante prédatrice doit surveiller ses arrières.

Bruyant ver de terre

Au sol, la chasse au ver de terre se fait à l'oreille. Pour savoir où frapper, la hulotte écoute patiemment les mouvements du lombric qui évolue sous ses pattes. Elle ne creuse pas mais, au moment où le ver émerge d'une galerie, elle court, s'en saisit fermement avec le bec et tire dessus avec détermination. Quelques coups d'ailes en arrière pour garder l'équilibre, puis elle extrait la proie et l'avale d'un coup. On pourra ensuite retrouver la terre contenue dans le ver dans ses pelotes de réjection.

Les merles, actifs avant l'aube et au crépuscule, croisent souvent le chemin d'une hulotte en chasse. / © Jean Chevallier En montagne, la chouette de Tengmalm fait parfois les frais de l'appétit de la hulotte / © Jean Chevallier Cette hulotte a débusqué un lombric et s'apprête à l'avaler d'un coup. / © Jean Chevallier

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Couverture de La Salamandre n°201

Cet article est extrait de la Revue Salamandre

n° 201  Décembre 2010 - Janvier 2011
Catégorie

Dessins Nature

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